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AUSTRALOPITHECUS AFRICANUS (NIÑO DE TAUNG / SEÑORA PLES)

Última revisión 12/10/2021

  • Reino: Animalia
  • Filo: Chordata
  • Clase: Mammalia
  • Orden: Primates
  • Familia: Hominidae
  • Subfamilia: Homininae
  • Tribu: Hominini
  • Subtribu: Hominina
  • Género: Australopithecus
  • Especie: A. africanus
  • Altura aproximada: 135 cm
  • Era(s): Plioceno, Pleistoceno
  • Posible hábitat: Mezcla de bosques y pastizales de sabana
  • Yacimientos: Makapansgat, Sterkfontein, Gladysvale, Taung. Sudáfrica
  • Descubierto por: Raymond Arthur Dart
  • Año de descubrimiento: 1925

Esta especie fue la primera de nuestros antepasados ​​prehumanos en ser descubierta, pero inicialmente fue rechazada de nuestro árbol genealógico debido a su pequeño cerebro. Esta opinión cambió cuando una nueva evidencia mostró que esta especie tenía muchas características intermedias entre los simios y los humanos.

Antecedentes del descubrimiento

La edad

Esta especie vivió hace entre 3,2 y 2 millones de años.

Descubrimientos fósiles importantes

En 1924, un fósil fue rescatado de una cantera de piedra caliza en Taung en Sudáfrica y enviado al australiano Raymond Dart, quien era profesor de anatomía en la cercana Johannesburgo. El ahora famoso cráneo de Taung Child tenía una mezcla de rasgos de simios y humanos. Dart creía que era un antepasado temprano de los humanos y en 1925 le dio a su ‘hombre-mono’ un nuevo nombre de especie, Australopithecus africanus.

Réplica del Niño de Taung.

Dart tuvo dificultades para convencer a otros científicos de que se trataba de un antepasado humano, en parte porque en ese momento, muchos creían que los antepasados ​​humanos tenían cerebros grandes y mandíbulas parecidas a los de los simios, mientras que el Niño Taung tenía el conjunto de características opuestas. La aceptación solo surgió a fines de la década de 1940 después de los descubrimientos de Robert Broom de más fósiles, incluidos los de adultos. Desde entonces, se han encontrado muchos cientos de fósiles de Australopithecus africanus en Sudáfrica.

Ejemplares clave:

  • Sts 14: un esqueleto parcial descubierto en 1947 por Robert Broom y John Robinson en Sterkfontein, Sudáfrica. La forma de esta pelvis demostró que Australopithecus africanus podía caminar erguido sobre dos piernas. La columna tiene seis vértebras lumbares en la zona lumbar. Esta es una característica más parecida a la de los humanos que a la de los simios, ya que los humanos modernos a veces tienen seis, pero generalmente tienen cinco vértebras lumbares, mientras que los simios africanos modernos tienen cinco o menos.
  • MLD 2: una mandíbula inferior de un adolescente descubierto en Makapansgat, Sudáfrica
  • Taung Child: un endocast parcial de cráneo y cerebro descubierto en 1924 en Taung, Sudáfrica. Este cráneo de un niño pequeño de 2,3 millones de años es el ‘espécimen tipo’ o representante oficial de esta especie. Fue el primer fósil de un antepasado humano encontrado en África y también fue el primero en ser clasificado en el género Australopithecus. Sabemos que este individuo era un niño pequeño porque sus primeros dientes molares estaban en proceso de salir de la mandíbula.
  • Sts 71: un cráneo parcial de 2,5 millones de años descubierto en 1947 por Robert Broom y John Robinson en Sterkfontein, Sudáfrica. Las características robustas de este cráneo indican que era un macho adulto.
  • ‘Mrs Ples’ o Sts 5: este cráneo de 2,5 millones de años descubierto en 1947 por Robert Broom y John Robinson en Sterkfontein, Sudáfrica. El cráneo fue apodado ‘Sra. Ples’ porque originalmente se consideró que era una hembra adulta del género Plesianthropus . Más tarde, se decidió que el cráneo era en realidad un individuo de Australopithecus africanus y también existe cierto debate sobre si este cráneo era de mujer o de hombre.
Señora PLes o Sts 5.

Homínidos malapa

Los fósiles de dos individuos fueron recuperados en 2008 y anunciados como una nueva especie Australopithecus sediba en 2010. Se están excavando más fósiles. Muchos otros paleontólogos consideran que los fósiles de ‘A. sediba’ son una cronoespecie de A. africanus, lo que significa que las ligeras diferencias anatómicas entre los nuevos fósiles y A. africanus se deben a cambios a lo largo del tiempo dentro de una especie en lugar de ser de especies diferentes. . Esta vista hace que los fósiles sean simplemente una rama lateral interesante de nuestro árbol genealógico, pero extiende el rango de tiempo para A. africanus en casi medio millón de años.

Los especímenes clave son el espécimen tipo Malapa Hominin 1 (MH1), que se considera un juvenil y está representado por un cráneo parcial (UW 88-50), una mandíbula inferior parcial (UW88-8) y elementos postcraneales que incluyen una clavícula derecha ( UW 88-1); y Malapa Hominin 2 (MH2), una probable mujer adulta representada por mandíbula inferior parcial (UW 88-54), dientes aislados de la mandíbula inferior (UW 88-54) y algunos elementos postcraneales parciales que incluyen la mayor parte del brazo derecho, tobillo y articulaciones de la rodilla y partes de la pelvis y el omóplato. MH2 es el paratipo de especie (un espécimen que no es un espécimen tipo que se utiliza para la descripción original de un grupo taxonómico).

Distribución

Todos los especímenes conocidos se han encontrado en varios lugares de Sudáfrica.

Que significa el nombre

Australopithecus, significa ‘mono del sur’. Se basa en ‘australo’, una palabra latina que significa ‘sur’ y ‘pithecus’, una palabra griega que significa ‘mono’. El nombre se creó originalmente solo para esta especie que se encuentra en Sudáfrica, pero varias especies estrechamente relacionadas ahora comparten el mismo nombre de género.

La palabra africanus es una forma latinizada de la palabra ‘África’ e indica el continente donde se encontró esta especie.

Relaciones con otras especies

El Australopithecus africanus alguna vez fue considerado un antepasado directo de los humanos modernos, pero nuevos hallazgos han desafiado esta posición. Muchos científicos ahora creen que esta especie representa una rama lateral en nuestro árbol genealógico evolutivo, pero existe un desacuerdo sobre su relación exacta con otras especies.

Muchos de los fósiles encontrados en los sitios sudafricanos en las décadas de 1930 y 1940 recibieron nombres separados, como Australopithecus transvaalensis , Plesianthropus transvaalensis y Australopithecus prometheus . Todos estos son ahora reconocidos como pertenecientes a la misma especie, Australopithecus africanus .

Los fósiles descubiertos en Malapa, Sudáfrica, en 2008 se anunciaron como una nueva especie Australopithecus sediba en 2010, pero muchos otros paleontólogos consideran que los fósiles son una cronoespecie de A. africanus , lo que significa que las ligeras diferencias anatómicas entre los nuevos fósiles y A. africanus se deben a cambios a lo largo del tiempo dentro de una especie en lugar de ser de diferentes especies. Esto ampliaría el intervalo de tiempo de A. africanus en casi medio millón de años.

La arcada dental es la forma que forman las filas de dientes en la mandíbula superior. Esta ilustración muestra la diferencia entre la arcada dental de un simio, Australopithecus africanus, y el humano moderno, Homo sapiens.

Características físicas clave

Tamaño y forma del cuerpo

  • Las hembras crecieron hasta unos 110 centímetros de altura y los machos eran un poco más altos a unos 135 centímetros
  • Las características parecidas a los simios incluían una caja torácica en forma de cono y brazos relativamente largos

Cerebro:

  • Promedió aproximadamente 480 centímetros cúbicos. Este era pequeño pero relativamente grande en comparación con el cerebro de un chimpancé moderno.

Cráneo:

  • En comparación con la especie anterior, Australopithecus afarensis , el cráneo mostró algunas características ligeramente más parecidas a las humanas, como una cresta de la frente más pequeña y un área de la frente ligeramente arqueada (en lugar de plana).
  • Como todos los antepasados ​​humanos, la médula espinal emergió de la parte central de la base del cráneo y no de la espalda.
Sts 60 – Sts 1511.

Mandíbulas y dientes:

  • Las mandíbulas y los dientes eran intermedios entre los de los humanos y los simios y los de especies anteriores, como Australopithecus afarensis.
  • Los dientes caninos e incisivos se habían vuelto cada vez más cortos
  • Un espacio (diastema) entre los caninos y los dientes adyacentes era raro
  • Los dientes premolares y molares eran todos bastante grandes.

Extremidades:

  • Los huesos de las piernas y los pies indican que esta especie tenía la capacidad de caminar sobre dos piernas.
  • También indican algunos rasgos parecidos a los de los simios, incluidos los huesos de los dedos de las manos y los pies ligeramente curvados y los brazos que eran bastante largos, aunque no más largos que sus piernas.

Pelvis:

  • Estaba completamente adaptado para caminar sobre dos piernas, pero en comparación con los de los humanos modernos, era menos redondeado, tenía un canal de parto más estrecho y no estaba especializado para caminar a grandes zancadas.

Estilo de vida

Cultura

Esta especie probablemente usó herramientas simples como palos que se encuentran en los alrededores inmediatos y huesos de animales limpiados. Es posible que las piedras también se hayan utilizado como herramientas, sin embargo, no hay evidencia de que estas piedras tuvieran forma o modificación.

Medio ambiente y dieta

Hace más de 2,5 millones de años, esta especie ocupaba un entorno en Sudáfrica en el que había una mezcla de bosques y pastizales de sabana. Después de hace 2,5 millones de años, el clima se volvió más seco y los pastizales de la sabana se extendieron.

El análisis de los patrones de desgaste de los dientes sugiere que Australopithecus africanus tenía una dieta que incluía frutas y hojas. El análisis químico de los dientes también sugiere que se incluyó algo de carne en la dieta, pero no en cantidades significativas. Es probable que hayan buscado carne en lugar de cazar.

Fuente: