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AUSTRALOPITHECUS AFARENSIS (LUCY)

  • Reino: Animalia
  • Filo: Chordata
  • Clase: Mammalia
  • Orden: Primates
  • Familia: Hominidae
  • Género: Australopithecus
  • Especie: A. afarensis
  • Peso aproximado: 45 kg
  • Era(s): Plioceno
  • Posible hábitat: Sabanas o bosques dispersos, y también bosques más densos junto a lagos.
  • Yacimientos: Etiopía, África
  • Descubierto por: Johanson, White y Coppens
  • Año de descubrimiento: 1974

Esta especie es uno de los más conocidos de nuestros antepasados ​​debido a una serie de descubrimientos importantes que incluyen un conjunto de huellas fósiles y un esqueleto fósil bastante completo de una hembra apodada ‘Lucy’.

Antecedentes del descubrimiento

Edad

Esta especie vivió hace entre 3,9 y 2,8 millones de años.

Que significa el nombre

Australopithecus significa ‘mono del sur’ y fue desarrollado originalmente para una especie que se encuentra en Sudáfrica. Este es el nombre del género o grupo y varias especies estrechamente relacionadas comparten ahora este nombre.

La palabra afarensis se basa en el lugar donde se descubrieron algunos de los primeros fósiles de esta especie: la depresión de Afar en Etiopía, África.

Descubrimientos fósiles clave

Durante la década de 1970, dos equipos de caza de fósiles comenzaron a descubrir evidencia de ancestros humanos antiguos en el este de África. Un equipo, codirigido por Donald Johanson, estaba trabajando en Hadar en Etiopía. El otro equipo dirigido por Mary Leakey, estaba a más de 1.500 kilómetros de distancia en Laetoli en Tanzania. Se encontró que los fósiles descubiertos en los dos sitios tenían características y edades muy similares, pero no coincidían con los fósiles de ninguna especie conocida en ese momento. Por lo tanto, en 1978 se creó para ellos un nuevo nombre de especie, Australopithecus afarensis .

Esta especie está ahora representada por varios cientos de fósiles del este de África.

Especímenes importantes

  • ‘Lucy’ AL 288-1: un esqueleto parcial descubierto en 1974 por Donald Johanson en Hadar, Etiopía. Este esqueleto femenino relativamente completo, que data de 3,2 millones de años, es el individuo más famoso de esta especie. Fue apodada ‘Lucy’ por la canción ‘Lucy in the sky with diamonds’ cantada por The Beatles. Esta canción fue muy popular en el momento en que fue encontrada. Lucy medía solo unos 110 centímetros de altura, pero era una adulta cuando murió. Era bípeda, lo que significa que podía caminar sobre dos piernas, pero probablemente también pasaba mucho tiempo trepando a los árboles en busca de comida o refugio.
  • Rodilla AL 129 1a + 1b descubierta en 1973 en Hadar, Etiopía. Cuando se descubrió esta rodilla de 3,4 millones de años, fue el primer fósil que proporcionó evidencia de que nuestros antepasados ​​habían estado caminando sobre dos piernas durante más de tres millones de años. El descubrimiento de este fósil animó al equipo de Donald Johanson a regresar a Hadar, donde finalmente encontraron a ‘Lucy’ y cientos de otros fósiles de esta especie.
  • LH 4: una mandíbula inferior descubierta en 1974 por el equipo de Mary Leakey en Laetoli, Tanzania. Este fósil es el espécimen tipo o representante oficial de esta especie.
  • La ‘Primera Familia’ – un grupo de fósiles de A. afarensis descubierto en Hadar, Etiopía en 1975. Se conoció como la ‘Primera Familia’ porque contenía fósiles de nueve adultos y cuatro niños. Un desastre desconocido se apoderó de este grupo familiar, enterrándolos a todos al mismo tiempo. Este importante hallazgo ha permitido a los científicos recopilar conocimientos sobre la biología y el desarrollo de una única especie fósil. También proporcionó evidencia de que esta especie vivía en pequeños grupos en función de posibles vínculos familiares.
  • ‘Selam’ o ‘Lucy’s baby’: un esqueleto juvenil parcial descubierto en 2000 en Dikika, Hadar, en Etiopía. Vivió hace 3,3 millones de años y tenía unos 3 años cuando murió. Se conservan huesos que nunca antes se habían encontrado en esta especie. Este es el esqueleto de homínido juvenil más antiguo jamás encontrado y debería brindar oportunidades fantásticas para descubrir más sobre esta especie y sobre cómo se desarrollaron nuestros primeros antepasados.
  • ‘El hermano mayor de Lucy’, apodado Kadanuumuu (‘hombre grande’ en Afar) – un esqueleto parcial de un hombre descubierto en Afar, Etiopía. Un hueso del brazo se encontró por primera vez en 2005 y otras partes recuperadas durante los siguientes cuatro años incluyeron el omóplato, las costillas, la vértebra del cuello, la pelvis, los huesos de las piernas (tibia completa y fémur parcial) y una clavícula. Este individuo medía unos 1,6 metros de altura (un 30% más grande que ‘Lucy’) y vivió hace unos 3,6 millones de años.
Reconstrucción del cráneo de Lucy.

Huellas de Laetoli

Estas huellas fósiles fueron descubiertas en Tanzania, África Oriental y datan de hace 3,6 millones de años. Cerca se han encontrado huesos fósiles de A. afarensis, por lo que se presume que dejaron las huellas.

Las huellas bastante humanas fueron hechas por homínidos que caminaron a través de una capa de ceniza que se había asentado en el suelo después de la erupción de un volcán distante. Las gotas de lluvia humedecieron la ceniza e, incluso ahora, las hendiduras hechas por estas gotas de lluvia todavía se pueden ver en partes de la capa de ceniza. A primera vista, parece que dos personas caminaban una al lado de la otra. El de la izquierda era mucho más pequeño que el otro y pudo haber sido un niño. En un examen más detenido, podemos ver que las huellas en el lado derecho están borrosas y en realidad fueron hechas por dos adultos, uno siguiendo al otro y pisando las huellas dejadas por el primero. A la mitad del camino, los individuos se detienen y giran a la izquierda antes de continuar. El sol pronto secó la ceniza húmeda, que se endureció como cemento.

Durante millones de años, se depositaron sedimentos adicionales y algunos fueron erosionados por el viento y el agua. Finalmente, algunos de los pasos quedaron al descubierto. Entonces, un afortunado cazador de fósiles se encontró con ellos y la historia comenzó a revelarse.

Las huellas son de gran importancia ya que son la primera evidencia directa (es decir, no huesos fósiles) de que nuestros antepasados ​​caminaban erguidos hace 3,6 millones de años. Las huellas fósiles son muy similares a nuestras propias huellas. Muestran que el talón fue la primera parte del pie en golpear el suelo. El dedo gordo del pie estaba alineado con los otros dedos y dejaba una impresión profunda que mostraba que cada paso terminaba con el dedo del pie empujando hacia abajo. Los pies también tenían arcos centrales para ayudar a lanzar el cuerpo en cada paso.

Distribución

Se han encontrado fósiles en Hadar en Etiopía y Laetoli en Tanzania, a unos 1.500 kilómetros de distancia.

Relaciones con otras especies

Australopithecus afarensis generalmente se considera un antepasado directo de los humanos. También se considera un antepasado directo de especies posteriores de Australopithecus y todas las especies del género Paranthropus .

Los nombres Praeanthropus africanus y Praeanthropus afarensis han sido sugeridos como alternativas por investigadores que creen que esta especie no pertenece al género Australopithecus .

¿Contemporáneos?

En 2015, un equipo dirigido por Yohannes Haile-Selassie describió en la revista Nature una nueva especie A. deyiremeda (del idioma Afar, deyi que significa ‘cercano’ y remeda que significa ‘relativo’). Los fósiles datan de entre 3,5 y 3,3 millones de años y fueron descubiertos en Woranso-Mille en Etiopía, cerca de sitios de una edad similar que produjeron especímenes de A. afarensis . Si es correcto, A. afarensis no era el único homínido en el este de África en este momento.

Los fósiles, todos encontrados en marzo de 2011, incluyen un hueso de la mandíbula superior parcial (holotipo BRT-VP-3/1), dos mandíbulas inferiores (paratipos BRT-VP-3/14 y WYT-VP-2/10) y un aislado Diente P4 en un fragmento maxilar (pieza de referencia BRT-VP-3/37). Las características clave incluyeron pómulos delanteros, premolares de tres raíces y pequeñas coronas de primeros molares. Se hicieron comparaciones con otros homínidos conocidos del Plioceno medio como Kenyanthropus platyops y A. afarensis ; los descubridores creían que había suficientes diferencias para justificar una nueva designación de especie. Otros no están de acuerdo, alegando que hacer comparaciones con K. platyopses problemático (el único cráneo estaba extremadamente distorsionado y posiblemente mal reconstruido) o que el pequeño tamaño de la muestra no es suficiente para sacar conclusiones tan importantes. En cambio, consideran que los restos forman parte de una población variable de A. afarensis .

Ya sea que estos fósiles en particular representen una nueva especie o no, es probable que A. afarensis no fuera la única especie en ese momento en esta área. Haile-Selassie anunció en 2012 el descubrimiento de un pie parcial de 3,4 millones de años (BRT-VP-2/73), que se encuentra en la región de Afar de Etiopía. Claramente, no pertenecía a A. afarensis , pero aún no se ha asignado a ninguna especie.

Características físicas clave

Los fósiles muestran que esta especie era bípeda (capaz de caminar sobre dos patas) pero aún conservaba muchas características parecidas a las de los simios, incluidas adaptaciones para trepar a los árboles, un cerebro pequeño y una mandíbula larga.

Tamaño y forma del cuerpo

  • Las hembras crecieron hasta poco más de un metro de altura (105-110 centímetros) y los machos eran mucho más grandes con unos 150 centímetros de altura
  • La caja torácica tenía forma de cono como la de los simios

Cerebro

  • El cerebro era pequeño, con un promedio de aproximadamente 430 centímetros cúbicos y comprendía aproximadamente el 1,3% de su peso corporal
  • La reorganización del cerebro puede haber comenzado con una ampliación de partes de la corteza cerebral.

Cráneo

  • Muchos rasgos craneales eran muy parecidos a los de los simios, incluida una frente baja e inclinada, un rostro saliente y unas cejas prominentes por encima de los ojos.
  • A diferencia de la mayoría de los simios modernos, esta especie no tenía un surco profundo detrás de la cresta de la frente y la médula espinal emergía de la parte central de la base del cráneo en lugar de la espalda.
  • Los machos tenían una cresta ósea (una cresta sagital) en la parte superior del cráneo para la unión de los enormes músculos de la mandíbula. En esta especie, la cresta era muy corta y estaba ubicada hacia la parte posterior del cráneo.
  • Un pequeño hueso hioides (que ayuda a anclar la lengua y la laringe) que se encuentra en un espécimen juvenil sugiere que A. afarensis tenía una laringe parecida a la de un chimpancé
  • Canal auditivo semicircular de forma similar a los simios africanos y A. africanus , lo que sugiere que esta especie no era tan rápida o ágil en dos patas como los humanos modernos.

Mandíbulas y dientes

  • Las mandíbulas y los dientes eran intermedios entre los humanos y los simios:
  • Las mandíbulas eran relativamente largas y estrechas. En la mandíbula inferior, los dientes estaban dispuestos en filas ligeramente más separadas en la parte posterior que en la delantera. En el maxilar superior, la colocación del último molar da como resultado filas de dientes que se curvan hacia adentro en la parte posterior.
  • Los incisivos frontales eran bastante anchos.
  • Los caninos eran puntiagudos y más largos que los otros dientes. El tamaño canino era intermedio entre el de los simios y el de los humanos. Como los simios, los machos tenían caninos mucho más grandes que las hembras.
  • A menudo había un espacio (diastema) entre los caninos y los dientes adyacentes. Esta característica de simio se produjo entre los caninos y los incisivos en la mandíbula superior, y entre los caninos y premolares de la mandíbula inferior.
  • Los dientes premolares de la mandíbula inferior tenían cúspides en forma de simio (protuberancias en la superficie de masticación). El premolar frontal tendía a tener una gran cúspide (parecida a un simio) en lugar de dos cúspides del mismo tamaño como en los humanos.
  • Los molares posteriores eran de tamaño moderado y parecidos a los humanos al tener un patrón en ‘Y-5’. Es decir, tenían cinco cúspides dispuestas de modo que las ranuras entre las cúspides formaran una Y.

Pelvis

  • La pelvis era similar a la humana, ya que era corta y ancha, pero carecía de los refinamientos que permiten a los humanos caminar con paso a paso.

Extremidades

  • Las extremidades mostraban características similares a las humanas que indican la capacidad de caminar sobre dos piernas.
  • Fémures (huesos del muslo) que se inclinan hacia la rodilla
  • Rodillas con cóndilos externos agrandados y fortalecidos
  • Pies arqueados y tacones anchos
  • Dedos gordos alineados con los otros dedos y no oponibles
  • Características parecidas a los simios que sugieren la capacidad de trepar a los árboles
  • Brazos poderosos con antebrazos largos
  • Huesos del muslo muy cortos
  • Huesos largos y curvos de los dedos de las manos y los pies.
  • Cuenca del omóplato que mira hacia arriba como la de un mono, en lugar de hacia un lado como la de un humano, pero comparte otras similitudes con los omóplatos humanos

Estilo de vida

Cultura

Esta especie probablemente usó herramientas simples que pueden haber incluido palos y otros materiales vegetales no duraderos que se encuentran en los alrededores inmediatos. Es posible que las piedras también se hayan utilizado como herramientas, pero no hay evidencia de que las piedras hayan sido moldeadas o modificadas de alguna manera. Parece probable que vivieran en pequeños grupos sociales que contenían una mezcla de hombres y mujeres, niños y adultos. Las hembras eran mucho más pequeñas que los machos.

En 2010, se encontraron huesos fósiles con marcas de cortes en Dikika en Etiopía, que datan de aproximadamente 3,4 millones de años. Estos huesos muestran una clara evidencia de que se utilizan herramientas de piedra para quitar la carne y posiblemente para romper el hueso con el fin de obtener médula. No se encontraron herramientas reales, por lo que no se sabe si las ‘herramientas’ fueron modificadas deliberadamente o simplemente piedras con formas útiles. Aunque no se encontraron restos de homínidos en el sitio, los descubridores creen que A. afarensis fue responsable de las marcas de corte, ya que no se han encontrado otras especies de homínidos que datan de este período en esta región.

Medio ambiente y dieta

Esta especie ocupó una variedad de ambientes. Algunas poblaciones vivían en sabanas o bosques dispersos, otras vivían en bosques más densos junto a lagos. El análisis de la forma de sus dientes, cráneo y cuerpo indica una dieta que consistía principalmente en plantas. Sin embargo, los huesos de animales fósiles con marcas de corte encontrados en Dikika en 2010 se han atribuido a esta especie, lo que sugiere que pueden haber incluido cantidades significativas de carne en sus dietas. El análisis microscópico del esmalte de sus dientes muestra que comían principalmente frutas y hojas en lugar de semillas y otro material vegetal duro. Su caja torácica en forma de cono indica que tenían vientres grandes adaptados a una dieta de calidad relativamente baja y de alto volumen. La posición de la cresta sagital hacia la parte posterior del cráneo indica que los dientes frontales procesaron la mayor parte de la comida.

Reconstrucción de “Lucy”, en Cosmocaixa, Barcelona.
Reconstrucción de “Lucy”, en Cosmocaixa, Barcelona.

Fuente: